Central banks will always be political

What do crypto enthousiasts have in common with defenders of independent central banks?

Based on the “Buy Bitcoin”-replies to ECB/Fed tweets, it seems the answer is “not much”.

However, that’s incorrect. Both groups think that their projects are apolitical.

Many central bankers view themselves as technocrats, divorced from politics.

But that’s a fantasy.

You see, anything a central bank does – even within its mandate – has political consequences.

Should monetary policy take into account climate change?

Should the central bank change interest rates or do QE to reach its inflation goal? Whatever option is chosen, monetary policy has distributional effects.

European non-financial corporations have benefited from low interest rates. Source

These two dilemmas illustrate that central banking is inherently political.

Therefore, economists should calculate the consequences of different monetary policy options. These scenarios will make the politics of the central bank’s actions explicit. For example, I estimated the effect of deeply negative interest rates (a proposal of Miles Kimball) on banks, governments, the ECB and the private sector.

Especially in the euro area, the ECB should take differences in asset mixes between countries into account.

Increased transparency will enable central bankers to defend monetary policy against criticism.

Hard work pays off

Remember Actually, lobbyists are good?

I wrote

it seems that the ECB is way ahead of the Federal Reserve when it comes to green central banking

Indeed, new ECB President Christine Lagarde acknowledged her institution’s climate responsibility at the European Parliament…

…and the European Investment Bank (EIB) will stop financing fossil fuel energy projects.

The hard work of the “climate and finance lobbyists” pays off!



Nederland is in de ban van het jaarlijkse zwartepietendebat. Maar ik wil het hier even hebben over de Hollandse zeurpieten.

-‘De inflatie in Nederland bedraagt meer dan twee procent!’

-‘Onze pensioenen worden gekort!’

De zeurpieten moeten niet lang nadenken over de schuldige.

-‘De ECB natuurlijk! Met een voorzitter uit ItaliĆ« of Frankrijk, dat kan niet goed gaan. Spilzieke Zuid-Europeanen! Huilie-huilie.’

In werkelijkheid is de inflatie in Nederland hoger doordat de Nederlandse regering de BTW verhoogde. De pensioenen moeten lager doordat De Nederlandsche Bank de rekenrente vastkoppelde aan de risicovrije langetermijnrente.

De Nederlanders moeten dus stoppen met de zwarte piet door te schuiven naar de ECB. De verantwoordelijken zitten in Den Haag, niet in Frankfurt.

ECB gewauwel

Sommige economen in de pers zijn dol op metaforen. Maar vaak zijn hun schrijfsels hoogst verwarrend.

Vind jij deze commentaren over de Europese Centrale Bank (ECB) bijvoorbeeld duidelijk?

De ECB is een soort Monetair Tsjernobyl geworden, waar een Groot Monetair Experiment uit de hand is gelopen, en men nu nadenkt hoe je een Monetaire Sarcofaag kan bouwen.

Geert Noels

Met politi-clown Lagarde aan het roer gaan we dus de volle zee op zonder navigatie, een driekwart lege tank, geen reddingsvesten, en 2.5 lekkende rubberen reddingsbootjes.

Luc Nijs

Draghi en de ECB schuiven extra staven dynamiet bij de tikkende tijdbom die de op schuldfinanciering draaiende economie al is.

Stefaan Michielsen

Een lezer die geĆÆnformeerd wil worden heeft hier niets aan. Dit soort gewauwel is pure stemmingmakerij.

Op zijn best is het tijdverlies om dit soort artikels te lezen. Maar je bang laten maken kan je duur te staan komen.

In de inleiding van ‘Hoe bankiers geld scheppen’ schreef ik dan ook:

Economen en journalisten die schrijven voor het brede publiek gebruiken vaak metaforen om financiĆ«le concepten uit de doeken te doen. Bijvoorbeeld: ‘Goedkoop krediet is als heroĆÆne. Het werkt verslavend en de economie kan er een overdosis van krijgen.’ Dat klinkt goed op papier, maar wat betekent zo’n uitspraak nu eigenlijk?

Gelukkig zijn er andere economen die zich net als ik ergeren aan het gewauwel. Ik denk dat ik weet waarom Bart Van Craeynest opstapte bij Econopolis šŸ™‚

Meer (Engelstalige) metaforen over centrale banken vind je in deze post.

Life insurers are the real yieldbugs

Pseudonymous banking expert Johannes Borgen recently discussed the impact of low interest rates on European life insurers. Because insurers discount the value of their liabilities, low rates are a huge problem.

But as Johannes Borgen points out, the regulator lets insurers use a hypothetical long term rate that “is a f**** joke. IT IS NOT EVEN REMOTELY LOOKING LIKE REAL WORLD INTEREST RATES ; which mean that all insurer liabilities are grossly undervalued.”


You can read his thread here: https://threadreaderapp.com/thread/1184391852046409729.html

By the way, yieldbug is a term used by Bloomberg journalist Joe Weisenthal to troll people who believe they deserve to receive interest on their risk free investment.

Duitse traantjes

Spaarders krijgen al jaren erg weinig rente op hun spaargeld. De Duitse journalist Holger Zschaepitz noemt dit een “geheime onteigening van spaarders door de financiĆ«le repressie van de ECB”.

Het is volgens Zschaepitz dus de schuld van de centrale bank. Maar in de Verenigde Staten is er ook een centrale bank, en daar krijgen actieve1 spaarders meer dan 2 procent rente. Hoe is dit verschil tussen de eurozone en de V.S. te verklaren?

EĆ©n van de redenen is het feit dat de Amerikaanse federale overheid het voorbije decennium veel grotere tekorten opgestapelde dan de overheden in de eurozone.

Overheidstekort als percentage van het bruto binnenlands product in de Verenigde Staten (rood) en de eurozone (blauw). Bron van data en figuur: OESO.

Dit klinkt slecht voor de V.S., tot je naar de economische resultaten kijkt. De V.S. hebben een lagere werkloosheidsgraad en een hogere economische groei dan de eurozone. In plaats van hun schuldgraad te verkleinen, zouden landen met begrotingsoverschotten beter de belastingen verlagen of noodzakelijke investeringen doen2. Dat zou de economie in heel de eurozone een duwtje in de rug geven. En dan zou de ECB in navolging van de Fed de rente kunnen optrekken.

Journalisten en politici in Duitsland moeten beseffen dat ze deel uitmaken van een muntunie. De ECB kan niet enkel rekening houden met de Duitsers. Droog dus je tranen, Holger.

ECB board members need personal finance training

The ECB has released the declarations of interest of its executive and supervisory board members.

You’ll see that the forms are pretty vague when it comes to point IV – Financial interests. Board members should name “Any financial interests holdings in companies/firms listed on a stock exchange”.

Some members have included equity funds and bonds under this item, although one could argue if that’s really required.

However, the declarations of interest do contain some remarkable info:

  • German board members Sabine Lautenschlager-Peiter and Joachim Wuermeling own co-operative shares in banks. The value of these holdings is trivial.
  • Ed Sibley owns some shares in Bank of Ireland. Mr. Sibley adds: “These are the remnants from a share ownership scheme from when I worked for Bank of Ireland (until 2008). They are worth less than ā‚¬500, and I am in the process of getting rid of them.”
  • Peter Praet owns shares of the National Bank of Belgium, one of the few publicly traded central banks.
  • The spouse/partner of Vytautas Valvonis works at the Lithuanian branch of Dankse Bank.
  • Several board members (BenoĆ®t CœurĆ©, Tom Dechaene, Yves Mersch,
    Gaston Reinesch, Vitas Vasiliauskas, Claude Wampach) teach at universities (see item II – private activities). The earnings from these professorships are trivial.
  • Mr. Wampach owns Turkish lira denominated bonds issued by the European Investment Bank. Let’s hope he hedged the currency risk šŸ˜‰
  • The financial interests of board members Margarita Delgado (Spain), Catherine Galea (Malta) and Andreas Ittner (Austria) contain only securities from their home countries.
  • Constantinos Herodotou (Cyprus), Madis MĆ¼ller (Estonia) and Pierre Wunsch (Belgium) have the most diversified investment portfolios – Mr. MĆ¼ller even owns a gold ETF. They should teach their colleagues about the importance of diversification!

How the ECB can align its monetary policy with the climate targets of the EU

There is a discussion going on about how climate change should influence central banking. The Veblen Institute and Positive Money Europe have published a study which shows that although the European Central Bank (ECB) has acknowledged its responsability, bonds issued by carbon intensive companies make up a large fraction of the corporate bonds held by the ECB.

You can find the report (in French) here.

Update 7 April 2019: for the English version, click here.

Anuna heeft gelijk

KlimaatspijbelaarsterĀ  Anuna De Wever stelt voor dat de overheid geld drukt om de klimaatproblemen aan te pakken.

De “serieuze economen” en hun kudde volgers op de sociale media rolden over elkaar om haar voorstel in het belachelijke te trekken. ‘Dat gaat in tegen de wetten van de economie!’ ‘Heeft dat kind nog nooit van Venezuela en Zimbabwe gehoord?’ ‘Hyperinflatie!’

Ironisch genoeg heeft Anuna het bij het rechte eind. Ondanks de lage rente en de massale aankoop van obligaties slaagt de Europese Centrale Bank (ECB) er niet in om haar inflatiedoelen te halen. Het nieuw ‘gedrukte’ geld uitgeven aan groene investeringen zou goed zijn voor de economische groei, werkgelegenheid, concurrentiekracht (goedkopere stroom) en de klimaatdoelstellingen van de Europese Unie.

Het internationaal debat over Green QE is al jaren aan de gang, maar dat hebben de Belgische economen duidelijk gemist.

Media-economen als Geert Noels maken zich graag populair door te klagen over de lage rente, hoge belastingen en het gebrek aan klimaatmaatregelen. Maar doordat ze de mensen bang maken met doemscenario’s over hyperinflatie, zijn ze deel van het probleem.

De Europese politiek heeft de voorbije tien jaar verkwanseld. In plaats van investeringen te doen in het door werkloosheid geteisterde Zuid-Europa, gebeurde er niets.

Het resultaat: de voorbije tien jaar hebben we teveel belastingen betaald, zaten miljoenen mensen zonder werk, haalde de ECB haar inflatiedoelen niet, zal de Europese Unie haar klimaatdoelen niet halen, is er onvoldoende geĆÆnvesteerd in klimaatvriendelijke technologie, betalen we miljarden voor fossiele brandstoffen uit Saudi-ArabiĆ« en Rusland…

Iemand met een slecht karakter zou Geert Noels ervan kunnen verdenken een door Poetin aangestuurde onruststoker te zijn. In werkelijkheid ligt het probleem vooral bij de bloedarmoede in de media, waardoor steeds dezelfde kwakzalvers een forum krijgen.

Meer weten?