Huizenprijzen in internationaal perspectief

Een tijdje geleden toonde ik dat de Vlaamse huizenprijzen sinds 1973 meer dan tien maal duurder geworden zijn.

De Britse journalist Mike Bird deelde onlangs een vergelijkbare grafiek op Twitter. Onderstaande figuur toont de evolutie van de (nominale) huizenprijzen in het Verenigd Koninkrijk sinds 1845. Let op de logaritmische schaal: één streep hoger = tien keer duurder.

Duitse traantjes

Spaarders krijgen al jaren erg weinig rente op hun spaargeld. De Duitse journalist Holger Zschaepitz noemt dit een “geheime onteigening van spaarders door de financiële repressie van de ECB”.

Het is volgens Zschaepitz dus de schuld van de centrale bank. Maar in de Verenigde Staten is er ook een centrale bank, en daar krijgen actieve1 spaarders meer dan 2 procent rente. Hoe is dit verschil tussen de eurozone en de V.S. te verklaren?

Eén van de redenen is het feit dat de Amerikaanse federale overheid het voorbije decennium veel grotere tekorten opgestapelde dan de overheden in de eurozone.

Overheidstekort als percentage van het bruto binnenlands product in de Verenigde Staten (rood) en de eurozone (blauw). Bron van data en figuur: OESO.

Dit klinkt slecht voor de V.S., tot je naar de economische resultaten kijkt. De V.S. hebben een lagere werkloosheidsgraad en een hogere economische groei dan de eurozone. In plaats van hun schuldgraad te verkleinen, zouden landen met begrotingsoverschotten beter de belastingen verlagen of noodzakelijke investeringen doen2. Dat zou de economie in heel de eurozone een duwtje in de rug geven. En dan zou de ECB in navolging van de Fed de rente kunnen optrekken.

Journalisten en politici in Duitsland moeten beseffen dat ze deel uitmaken van een muntunie. De ECB kan niet enkel rekening houden met de Duitsers. Droog dus je tranen, Holger.

Over groepsverzekeringen en pensioenfondsen

125.000 arbeiders dumpen groepsverzekering voor pensioenfonds“. De Tijd schrijft dat de sociale partners van de sectoren garages, metaalhandel, koetswerk, metaalrecuperatie en edele metalen1 Sefoplus hebben opgericht. Sefoplus is een ‘instelling voor bedrijfspensioenvoorziening (IBP)’, beter bekend als ‘een pensioenfonds’.

Tot nu toe hadden de arbeiders in deze sectoren een groepsverzekering. De verzekeraar wou echter geen minimumrendement van 1,75% meer garanderen.

In het artikel wordt niet vermeld wie de verzekeraar is. Ik heb wat opzoekingswerk gedaan. Hieronder lees je over welke verzekeringsmaatschappij het gaat, en hoe de tweede pijler van het Belgische pensioensysteem werkt.

Continue reading “Over groepsverzekeringen en pensioenfondsen”

ECB board members need personal finance training

The ECB has released the declarations of interest of its executive and supervisory board members.

You’ll see that the forms are pretty vague when it comes to point IV – Financial interests. Board members should name “Any financial interests holdings in companies/firms listed on a stock exchange”.

Some members have included equity funds and bonds under this item, although one could argue if that’s really required.

However, the declarations of interest do contain some remarkable info:

  • German board members Sabine Lautenschlager-Peiter and Joachim Wuermeling own co-operative shares in banks. The value of these holdings is trivial.
  • Ed Sibley owns some shares in Bank of Ireland. Mr. Sibley adds: “These are the remnants from a share ownership scheme from when I worked for Bank of Ireland (until 2008). They are worth less than €500, and I am in the process of getting rid of them.”
  • Peter Praet owns shares of the National Bank of Belgium, one of the few publicly traded central banks.
  • The spouse/partner of Vytautas Valvonis works at the Lithuanian branch of Dankse Bank.
  • Several board members (Benoît Cœuré, Tom Dechaene, Yves Mersch,
    Gaston Reinesch, Vitas Vasiliauskas, Claude Wampach) teach at universities (see item II – private activities). The earnings from these professorships are trivial.
  • Mr. Wampach owns Turkish lira denominated bonds issued by the European Investment Bank. Let’s hope he hedged the currency risk 😉
  • The financial interests of board members Margarita Delgado (Spain), Catherine Galea (Malta) and Andreas Ittner (Austria) contain only securities from their home countries.
  • Constantinos Herodotou (Cyprus), Madis Müller (Estonia) and Pierre Wunsch (Belgium) have the most diversified investment portfolios – Mr. Müller even owns a gold ETF. They should teach their colleagues about the importance of diversification!

Why KBC Group has a larger market cap than Deutsche Bank

See my tweets from a couple of weeks ago. I’ll have more to say on the blog (including the potential merger/acquisition of Commerzbank) if I find the time…

Bouwgrondbezitters werden slapend rijk

Uit het jaarverslag van de Nationale Bank van België:

Tussen 1973 en 2014 zijn woningen in België 11 keer duurder geworden. Dat is vooral een gevolg van de gronden, die in dezelfde periode maar liefst 19 keer duurder werden. Zoals je in de figuur kan zien, waren de prijsstijgingen in Vlaanderen nog extremer dan in Wallonië.

Ter vergelijking: de consumptieprijzen zijn tussen 1973 en 2014 ‘slechts’ verviervoudigd. De bouwkosten gingen maal vijf.

“One step above the janitors”: a huge red flag for compliance culture

As a follow-up on yesterday’s post, read this story about how Deutsche Bank Trust Co. Americas handled payments from Dankse Bank‘s Estonian unit.

A number of quotes will give you an idea of the priorities at the bank:

[W]hen workers sought broader scrutiny of certain clients, they got a familiar response from some higher-ups, the officer said: Shut up, focus on the transaction in front of you, file your paperwork and move on.

Although U.S. executives routinely promised regulators they’d get tough, former staffers say such efforts were often disregarded in favor of cozy relationships with overseas customers.

Throughout Deutsche Bank, compliance staff members were considered to be “one step above the janitors,” an unnamed former executive told lawyers who filed a 2016 lawsuit against the bank.

In Jacksonville, that task [i.e. know your customer] fell to an office that was understaffed and overly permissive, insiders recall.

Money laundering doesn’t pay (for banks)

Swedish tv station SVT has investigated suspected money laundering by Russian and Ukranian customers of Swedbank. Oligarchs used accounts at Swedbank’s Estonian branch to move money offshore. The documentary is available online in English: part 1 and part 2.

At the end of part 2, Daria Kaleniuk, executive director of the Anti-Corruption Action Center in Kiev is asked “why do you think they [i.e., the bank] let this happen?”. Ms. Kaleniuk replies “because it’s profitable!”.

However, I’m not convinced that is true. Payments are a low-margin activity that expose banks to a lot of downside risk. Violating anti-money laundering (AML) rules have cost banks hundreds of millions of dollars in recent years.

In my opinion, criminals succeed in money laundering because compliance with AML regulation was (is?) not a priority for top executives.1 A lack of funding and management attention for compliance leads to a mentality of “just check the boxes, so it looks like we did what we had to do”.

Stronger enforcement, including higher fines and other sanctions, might change that situation.

Birgitte from Lehman Sisters

[A] higher share of women on the boards of banks […] is associated with greater stability. As I have said many times, if it had been Lehman Sisters rather than Lehman Brothers, the world might well look a lot different today. – Christine Lagarde, Managing Director of the International Monetary Fund

In today’s finance & crime news:

“Swedbank AB has fired its chief executive officer, Birgitte Bonnesen, amid allegations the bank was used to launder billions of dollars in Russian money on her watch.” – Bloomberg

For your information, five of the eleven members of Swedbank’s Board of Directors are women.

Foreign owned banks in Europe

How international is the European banking landscape?

Jamie Dimon, CEO of American bank JPMorgan Chase, says that European banks need mergers across borders in order to become more competitive. I created the map below to illustrate that Dimon has a point (that’s why he’s richer than you).

Flags show the nationality of the owner of the largest foreign owned bank. Subsidiaries and their parents are listed in the text.

Some remarks and observations: Continue reading “Foreign owned banks in Europe”