Blog highlights of 2016

When I started my blog, I worried that there wouldn’t be enough interesting topics to write about on a regular basis. I was wrong…

Politically, 2016 was the year of Brexit and Donald “Mr. Brexit” Trump.

If you read one single article by me, let it be How to win votes.

Written shortly after the Brexit referendum, it anticipated what the mainstream media ‘discovered’ following the election of Trump. Including fake news, the role of hackers, online bubbles, demographic voting blocks, elite rejection of election results…

Rereading my piece What voters like about Trump, I can say that I covered all relevant aspects months before Trump’s victory forced the Belgian press to take him seriously. And I pointed out the backlash against social justice warriors which is also happening in Europe, e.g. due to their crusade against Zwarte Piet (note that my post was written in June!).

By clicking on the Trump tag, you can find more posts on Trump’s presidential campaign and the reaction of the press.

On finance and economics, I have written long posts on central banking, such as

How central banks influence interest rates by quantitative easing

Helicopter money part I, part II and part III

Central bank liabilities and profits

Furthermore, some economic posts exposed the errors of tenured professors. They should read my upcoming book!

The book I’m writing is a kind of Finance for dummies1. I need about one more month of editing before I can send it to a publisher. Check my blog in 2017 for updates on when it will be released. You can also follow me on Twitter.

There is nothing about Trump in my book, so his haters will also like it!

Annual reviews and other Soviet business practices

As the end of 2016 is quickly approaching, it is time to reflect on the past year. For people working in large bureaucratic organizations like banks and government, this means filling out performance evaluations. Organizations collect these records of their employees’ professional histories. Managers can use old reviews to motivate (non) promotions of their subordinates.

One intriguing aspect is the fact that employees are expected to write negative things about themselves. In management speak this is called “opportunities for growth” or some other bullshit term. But basically the writers have to incriminate themselves. The self-evaluation provides the proverbial rope for somebody to hang them with.

This reminded me about something I read in a book1 by historian Orlando Figes on the Soviet Union. Members of the Communist Party had to write an autobiography which was regularly updated. The higher-ups in the hierarchy could use these documents to control their underlings and their rivals.

The more you think about it, the more parallels there are between modern business life and Soviet society.

It is well known that corporations are not democracies nor markets. But this post focusses on the cultural similarities that caught my attention. Continue reading “Annual reviews and other Soviet business practices”

Is pensioensparen interessant voor mij?

Kort antwoord: ja! Zorg dus dat je voor 31 december het maximumbedrag van 940€ gestort hebt!

Iedereen die met geld bezig is, krijgt onvermijdelijk vragen over pensioensparen. En hoort redenen waarom mensen het niet doen: “Mijn pensioen is nog zo ver weg.” “Ik moet ook mijn huis afbetalen.” “Dat is veel te ingewikkeld.”

In deze post leg ik uit waarom pensioensparen echt wel een goede belegging is. Hoe werkt dat belastingvoordeel? Wat zijn de addertjes onder het gras? Continue reading “Is pensioensparen interessant voor mij?”

Social media warriors for Trump

WARNING: This post is NOT SUITABLE FOR WORK!

Decades from now, historians will be discussing how the political outsider Donald J. Trump could win the American presidency from a career politician like Hillary Clinton.

While the memory is still fresh, I – as a foreign observer – want to highlight a part of the presidential race that has not been covered well by the press. Especially as censorship is rapidly destroying evidence of what has really happened.

This article documents an aspect of the online battle for the hearts and minds of the public that was not organized by the official Trump campaing team.

This is my report on the Meme War of 2015-2016. Continue reading “Social media warriors for Trump”

Trump predictions. Let me get some popcorn.

There is a Dutch proverb that says “een ezel stoot zich geen twee keer aan dezelfde steen”. Its literal translation is “a donkey doesn’t bump against the same stone twice”, but is usually translated as “once bitten, twice shy” or “a fox is not caught twice in the same snare”.

The proverb means that people don’t (or shouldn’t) make the same mistake twice. Even a dumb animal like the donkey is smarter than that.

Apparently, the political pundits are dumber than donkeys when it comes to Trump. For over a year, they have underestimated his chances. Here is a list of Trump predictions, in which the ‘You are now here’ marker has continuously moved down:

greentexttrumppredictions

Not having learned from their embarrassing experience, the pundits cannot help but continue their failed predictions. Continue reading “Trump predictions. Let me get some popcorn.”

Wees slimmer dan de Vlaamse “intelligentsia”

De verkiezingsoverwinning van Donald Trump heeft onze intellectuelen met verstomming geslagen.

Iedereen, van econoom Geert Noels tot filosoof Maarten Boudry, met inbegrip van Amerikakenners zoals journalist Björn Soenens en professor Bart Kerremans waren er zeker van dat Trump nooit president van de Verenigde Staten kon worden.

Waarom zijn de professoren en journalisten zo verbijsterd? Het is nota bene hun werk om op de hoogte te zijn en het publiek te informeren.

De oorzaak ligt bij het groepsdenken. Er zijn misschien een twintigtal1 commentatoren in Vlaanderen die de kans krijgen om hun mening te geven over de Amerikaanse politiek. Enkel dit klein kliekje krijgt een forum in de traditionele kranten en nieuwszenders.

Ze hebben allemaal een universiteit diploma. Ze kennen elkaar persoonlijk of op zijn minst hebben ze elkaars opinies vaak gehoord. Ze lezen allemaal de zogezegde kwaliteitskranten De Morgen, De Standaard of De Tijd. Ze vonden Trump allemaal een incompetente domkop.

En toch waren zij allemaal mis. Continue reading “Wees slimmer dan de Vlaamse “intelligentsia””

Don’t be an idiot like Paul Krugman

The electoral victory of Donald Trump has dumbfounded the pundits. Nobel Prize winner and political commentator Paul Krugman was very confident prior to the election that Hillary Clinton would win.

When the election results came in, he was shocked. Krugman admitted that he didn’t know the United States as well as he thought he did.

This was not surprising. Krugman is the prototype of a sheltered elite living in a bubble. How many Trump voters do you think he personally knows? Probably none. Rather, he inhabits an echo chamber full of likeminded people. Just to give some examples, I’m talking about people like Noah Smith, Brad DeLong, Paul De Grauwe and Simon Wren-Lewis.

All have academic backgrounds, cushy jobs, and liberal technocratic preferences. They all read papers like the New York Times. They all are given a forum in the quality press. The all “know” Trump is an incompetent idiot. They all “know” that “facts have a well-known liberal bias”.

In spite of their titles and influence, they were dead wrong about Trump. Continue reading “Don’t be an idiot like Paul Krugman”

Robots zijn niet de enige oorzaak van het banenverlies bij de banken

De voorbije maanden hebben verschillende financiële instellingen aangekondigd dat ze banen zullen schrappen. Gisteren meldde KBC aan dat ze 200 werknemers op vervroegd pensioen zal sturen. Sommige commentatoren wijten dit aan het feit dat machines en computers taken overnemen van de werknemers. Deze analyses zien echter twee bijkomende oorzaken over het hoofd, namelijk procesverbeteringen en delokalisatie.

Dankzij technologie moeten klanten inderdaad minder vaak aanschuiven aan het loket van een bankkantoor. Overschrijvingen doen we met homebanking of op de smartphone. Geld halen we uit de automaat. Maar de wereld achter de schermen van het kantoor en de apps is voor de meesten onder ons een black box. Nochtans verandert de organisatie van het werk in deze backoffice ook volop, en niet enkel door computers. Continue reading “Robots zijn niet de enige oorzaak van het banenverlies bij de banken”

Wat hebben we geleerd uit Trumps triomf?

Er valt heel wat te leren uit de Amerikaanse presidentsverkiezingen. Hoogstwaarschijnlijk gaan de analyses in de kranten weer niet verder geraken dan enkele clichés. Domme Amerikanen hebben een racist gekozen. Trump is de schuld van de globalisering, omdat mensen hun werk kwijtraakten toen de fabrieken naar het buitenland verhuisden. Er is een moddercampagne gevoerd.

De kaste van opiniemakers heeft ook enkele simplistische “oplossingen” voor deze problemen in petto. Er moet geluisterd worden naar “het signaal van de kiezer”, iets wat we in Vlaanderen ook al 25 jaar horen. Racisme zal zichzelf oplossen wanneer de oudere blanken uitsterven en de jongere generatie een minderheid vormt tussen andere minderheden. De ongelijkheid zou opgelost worden door één of andere vorm van herverdeling van de winnaars naar de verliezers, zonder te specifiëren hoe. Voor de vuile campagnes is er niet direct een oplossing, maar we prijzen ons gelukkig dat het er in ons land beschaafder aan toe gaat.

Voor wie de moeite doet om verder te kijken dan zijn neus lang is, waren de voorbije 18 maanden echter een masterclass.

In deze post lijst ik op wat een aandachtige toeschouwer kon leren op het vlak van (1) politieke strategie, (2) de gefilterde werkelijkheid van de media, (3) inzichten in het kiespubliek, (4) de politieke gevolgen van massamigratie en tenslotte (5) van de macht die gemotiveerde individuen hebben dankzij het internet. Continue reading “Wat hebben we geleerd uit Trumps triomf?”

Van Mozes tot Trump: elites tegen het establishment

Elites kunnen toch niet tegen hun eigen belangen zijn?

Donald Trump heeft een populistische campagne gevoerd tegen het establishment. Voor veel van zijn critici is dit een absurde situatie.

Waarom zou een miljardair zich bekommeren om de werkende klasse? Hoe kan een man wiens hemden en stropdassen in China gemaakt worden tegen handelsakkoorden zijn? Hoe geloofwaardig is Trump wanneer hij een muur wil bouwen aan de grens met Mexico, wanneer hij zelf Mexicanen tewerkgesteld heeft in de VS?

Trump maakt zozeer deel uit van de elite dat zijn Democratische rivale Hillary Clinton zelfs zijn huwelijk met zijn huidige vrouw Melania bijgewoond heeft.

Het lijkt er dus op dat Trump tot het establishment behoort dat profiteert van het status quo. Waarom zou iemand die een ‘winnaar’ is binnen het systeem dat systeem willen veranderen?

Deze kritieken verliezen echter twee belangrijke zaken uit het oog.

Ten eerste gaan de critici er van uit dat leden van de elite enkel gemotiveerd zijn door hun persoonlijke financiële belangen. Dit miskent echter de menselijke aard. Mensen hebben sterke gevoelens over wat juist en rechtvaardig is. Leden van de elite hebben de middelen om zich in te zetten voor anderen waar ze zich mee verwant voelen. Continue reading “Van Mozes tot Trump: elites tegen het establishment”